La energía geotérmica es una energía renovable que aprovecha el calor del subsuelo para climatizar y obtener agua caliente sanitaria de forma ecológica. Aunque es una de las fuentes de energía renovable menos conocidas, sus efectos son espectaculares de admirar en la naturaleza.

Suecia fue el primer país europeo en utilizar este tipo de energía, como consecuencia de la crisis del petróleo de 1979. En otros países como Finlandia, Estados Unidos, Japón, Alemania, Holanda y Francia la geotermia es una energía muy conocida e implantada desde hace décadas.

Energía geotérmica qué es

¿Cómo funciona la energía geotérmica?

El calor contenido en el subsuelo es empleado mediante el uso de Bombas de Calor Geotérmicas para caldear en invierno, refrigerar en verano y suministrar agua caliente sanitaria. Por tanto, cede o extrae calor de la tierra, según queramos obtener refrigeración o calefacción, a través de un conjunto de colectores (paneles) enterrados en el subsuelo por los que circula una solución de agua con glicol.

Aunque en principio pueda sorprender, encontramos ejemplos de aplicación de la geotermia incluso en las ciudades, con iniciativas innovadoras y eficientes. Uno de los casos es el de la estación de Pacífico de Metro de Madrid, que será la primera de toda la red de metro capaz de generar su propia energía para la climatización de sus instalaciones a través de un sistema de geotermia. Gracias a ello, esta instalación ahorrará hasta un 75% de energía y reducirá en un 50% sus emisiones de CO?. Este proyecto puede marcar una tendencia en el suministro energético de Metro y podría implantarse progresivamente en el resto de la red.

Cómo funciona la energía geotérmica

¿Qué aplicaciones tiene la energía geotérmica?

Las aplicaciones de la geotermia dependen de las características de cada fuente. Los recursos geotérmicos de alta temperatura (superiores a los 100-150ºC) se aprovechan principalmente para la producción de electricidad. Cuando la temperatura del yacimiento no es suficiente para producir energía eléctrica, sus principales aplicaciones son térmicas en los sectores industrial, servicios y residencial.

Así, en el caso de temperaturas por debajo de los 100ºC puede hacerse un aprovechamiento directo o a través de bomba de calor geotérmica (calefacción y refrigeración).

Por último, cuando se trata de recursos de temperaturas muy bajas (por debajo de los 25ºC), las posibilidades de uso están en la climatización y obtención de agua caliente. Estos niveles de temperatura los tenemos pocos metros debajo de nuestros pies: en España, a 10 metros de profundidad, tenemos unos 17 grados centígrados todo el año debido a la inercia térmica del suelo.

¿Qué es la energía geotérmica,?

Ventajas de la energía geotérmica

  1. Una energía respetuosa con el Medio ambiente: Una de las principales ventajas de esta energía es su mínimo impacto medioambiental. La utilización de esta fuente energética no sólo no produce prácticamente residuos sino que, además, reduce drásticamente el consumo de combustibles fósiles y, por tanto, de emisiones de CO2. Por otro lado, el coste de producción de electricidad es menor que el de las plantas de carbón e, incluso, que el de las centrales nucleares.
  2. Minimiza la dependencia energética: Paralelamente, y aunque es verdad que no todos los países cuentan con yacimientos suficientes para evitar la dependencia energética del exterior, no es menos cierto que incluso en los peores casos ayudaría a reducir esta dependencia, con los beneficios que ello proporciona de cara al medio ambiente. Por ejemplo, se estima que la energía almacenada en un kilómetro cúbico de roca caliente a 250ºC equivale a 40 millones de barriles de petróleo.
  3. Una energía perfecta para su uso residencial: Y cuando hablamos de uso residencial no sólo hemos de pensar en generación de electricidad sino, sobre todo, en generación de calor. Para ello, basta con disponer de una bomba de calor e instalar el intercambiador de calor en el subsuelo. El razonamiento es muy sencillo: al estar enterrado disfruta de una temperatura constante de entre 8 y 10ºC todo el año. Gracias a ello, el consumo de energía es mucho menos para llegar a los 22 o 23ºC en el hogar, tanto en verano como en invierno, al tiempo que en el hogar se disfruta de agua caliente prácticamente sin coste.

Si le ponemos números, podría decirse que por cada kilovatio el intercambiador únicamente consume una cuarta parte, siendo el resto energía renovable. Es cierto que la inversión inicial de este tipo de instalaciones aún es un poco elevada, pero su retorno ya comienza a aparecer a partir de los cinco años.

Central de energía geotérmica

El aprovechamiento de la energía geotérmica en España

España, como ya demostraron los primeros estudios llevados a cabo en los años 70, tiene un gran potencial que puede ser empleado de formas diferentes según la temperatura del agua. Recientes investigaciones confirman este potencial, ya que se ha estimado que el calor almacenado en los primeros diez kilómetros de la superficie peninsular es de 700 GW.

Por desgracia, seguimos a la cola en la utilización de esta energía con escaso apoyo institucional, hasta el punto de que en el penúltimo Plan de Energías Renovables (PER) 2005-2010 ni siquiera se mencionaba. Pero, ¿tiene España suficientes yacimientos para pensar en esta fuente de energía como una alternativa?

En realidad sí, no tanto para montar grandes centrales energéticas como para su uso residencial. Eso implica que los yacimientos son de menor temperatura -en torno a los 80ºC- pero, a su favor, que se encuentran a menor profundidad, lo que abarata extraordinariamente su explotación. Madrid, Cuenca, Albacete, toda la meseta del Duero, Orense, Pontevedra, Aragón, Cataluña, etc. son sólo algunas de las regiones que podrían beneficiarse de ello. Y por delante de ellos, claro está, Canarias que, por su origen volcánico, sí pueden pensar en centrales eléctricas.

En España, en aquellos puntos donde existe un mayor potencial, podemos encontrar una  gran cantidad de ejemplos de su aprovechamiento:

  • Metro de Madrid: La estación de Metro de Madrid de Pacífico es la primera de la red madrileña que genera su propia energía gracias a un sistema que permite obtener calor y frío. El sistema permite climatizar un total de 1.090 metros cuadrados.
  • Biblioteca de Ciencias de la Universidad de Vigo: La biblioteca ha sido dotada de un sistema en el suelo radiado que emplea energía geotérmica para proporcionar calor en el invierno y frío en el verano a los 980 metros cuadrados distribuidos en tres plantas.
  • Edificio Alexandra (Sabadell): Edificio, formado por 168 viviendas, un centro de servicios y una biblioteca,  construido teniendo en cuenta las buenas prácticas en eficiencia energética, que se caracteriza por disponer de un sistema de climatización por suelo radiante que emplea energía geotérmica.

Sin embargo, no existen ejemplos en el territorio español sobre la utilización de esta energía para la generación de energía eléctrica. Este tipo de aprovechamiento se requiere una temperatura muy alta que solo se alcanza en las Islas Canarias y en el sureste peninsular.

Central eléctrica de alta temperatura

El municipio de Güímar, en la isla de Tenerife, es el lugar elegido para instalar la primera central eléctrica que emplee la energía geotérmica como combustible para generar electricidad que se verterá a la red de distribución convencional.

La instalación se situará en una antigua cantera de explotación de áridos de aproximadamente 5 millones de metros cuadrados, donde existen pozos de hasta 100 metros de profundidad.

La tecnología que se empleará en esta central es HDR (Roca seca caliente), que aprovecha el calor contenido en una formación geológica sin ningún contenido de agua. Para poder extraerlo se crearán depósitos geotérmicos artificiales mediante la perforación de pozos profundos en la roca, por lo que la existencia de pozos en la zona constituye un importante atractivo.

Además, se construirá una estación depuradora de aguas que empleará parte de la electricidad generada consiguiendo agua para la agricultura. Asimismo, el calor también se distribuirá a una planta desalinizadora por evaporación que obtendrá agua potable del agua salada del mar.

¿Es la energía geotérmica una alternativa real para generar electricidad o solo se quedará en una fuente para viviendas e instalaciones del sector terciario o primario?

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